Une saison pas comme les autres pourrait catapulter UConn vers les titres de basket-ball féminins les plus improbables de la NCAA

MINNEAPOLIS – L’entraîneur de basket-ball féminin UConn Geno Auriemma s’est assis sur le podium de la salle des médias du pavillon McCamish d’Atlanta, les bras croisés, la voix baissée et son charisme caractéristique remplacé par quelque chose d’inouï pour l’entraîneur du championnat national à 11 reprises: impuissance et un sentiment de défaite.

Les Huskies d’Auriemma venaient de tomber face à Georgia Tech 57-44, leur première défaite contre une équipe non classée en près d’une décennie. Ils étaient à deux semaines de perdre la meilleure recrue de 2021 Azzi Fudd à cause d’un problème de pied et à quatre jours de perdre l’Internationale de l’année 2020-21 Paige Bueckers, qui a subi une blessure au genou qui l’a laissée pendant presque s’arrêter pendant trois mois. Nika Muhl était absent la veille du match en raison d’une blessure au pied.

Savoir qu’il leur manquerait trois gardes dans un avenir prévisible était déjà assez difficile à supporter ; mais la façon dont UConn a joué – un jeu offensif anémique qui n’a rapporté que cinq points au quatrième quart – était loin de ce qu’Auriemma et le reste du monde du basket attendaient des Huskies au cours des trois dernières décennies. Les joueurs d’UConn ne se sont jamais présentés aux interviews d’après-match, bien qu’ils l’aient toujours fait après avoir subi de lourdes pertes au cours des années passées, et ce qu’Auriemma a dit par la suite était aussi étonnant que la performance elle-même.

« Ce que je vois, c’est une équipe un peu échevelée. Et c’est tout moi”, a déclaré Auriemma. “D’une manière ou d’une autre, je n’ai pas la capacité d’influencer mes joueurs à ce stade pour m’assurer que nous sommes dans un meilleur endroit mentalement et physiquement et que nous jouons le type de basket que nous devons jouer.”

“Je ne pense pas que ce sera réparé. Vraiment pas.”

Si vous aviez dit à Auriemma ce soir-là que ses huskies seraient en bonne santé d’ici la fin février et reviendraient à la vie à temps pour se qualifier pour la première apparition du programme pour le titre national depuis 2016, il ne vous aurait probablement pas cru. Mais c’est là qu’en est UConn, cinq défaites en saison régulière et une paire de victoires en tournoi NCAA contre 1-Seeds plus tard. Les Huskies affronteront la Caroline du Sud, qui a passé toute la saison au premier rang du pays, dimanche (20 h HE, ESPN) dans leur quête de leur 12e championnat national. Et s’ils le faisaient, cela couronnerait l’un de leurs titres les plus improbables à ce jour.

Parce que aussi tumultueuse que la saison 2021-22 ait été pour les Huskies – sept de leurs neuf joueurs de rotation ont raté au moins trois matchs en raison d’une maladie ou d’une blessure – cela a commencé avec des attentes exorbitantes à la fois internes et externes. Après avoir échoué au n ° 3 en Arizona lors du Final Four 2021, UConn est revenu à la plupart de ses principaux contributeurs, a fait venir une classe de recrues empilée dirigée par Fudd et a été classé n ° 2 dans les sondages de pré-saison.

Au début, les choses n’allaient pas très bien. L’équipe s’est trop appuyée sur Buckers, et lors de la défaite 73-57 contre les Gamecocks aux Bahamas, l’attaque n’a marqué que trois points au quatrième quart, même avec le deuxième garde au sol.

Mais décembre et janvier ont apporté des défis qu’Auriemma a expliqué qu’il n’avait jamais rencontrés depuis son arrivée à Storrs. Ce n’est pas seulement que les Huskies ont perdu leur puissance vedette à Bueckers et Fudd pendant 19 et 11 matchs, respectivement. Mais entre Muhl, Christyn Williams, Olivia Nelson-Ododa, Dorka Juhasz et Caroline Ducharme il y avait aussi un manque de temps, combiné à une épidémie de COVID-19 autour des vacances, UConn était parfois réduit à six joueurs à l’entraînement – les joueurs d’entraînement a dû se joindre aux entraînements avec eux – ainsi qu’aux matchs, y compris leur défaite 72-59 contre l’Oregon alors non classé. À son retour d’Eugene, Muhl a décrit l’équipe comme “traversant l’enfer”.

Après des défaites à Georgia Tech (9 décembre) et à Louisville (19 décembre), les Huskies sont sortis du top 10 pour la première fois depuis la saison 2004-05. Lorsqu’ils ont perdu contre Villanova plus tard en février, cela a mis fin à leur séquence de 169 victoires consécutives contre des équipes de conférence.

“Décembre et janvier ont été l’un des mois les plus difficiles que j’aie jamais connus ici”, a déclaré Nelson-Ododa. “On ne sait jamais qui sort, qui rentre. … Devoir passer par tout cela et déterminer nos rôles et ce que nous devions apporter à la table était définitivement un défi pour nous.”

Avec leur corps de garde épuisé, les membres de l’équipe ont dû jouer hors de position. Williams et Evina Westbrook ont ​​couru le point lorsque Buckers et Muhl étaient sortis. La nouvelle venue Ducharme a été poussée dans un rôle démesuré alors que l’équipe avait du mal à remplacer la meilleure buteuse Buckers, et elle a largement relevé le défi.

“Nous avons dû changer notre façon de nous entraîner parce que nous étions des corps limités et changer notre façon de jouer”, a déclaré Nelson-Ododa. “Nous avons traversé quelques semaines où nous avons vraiment dû recommencer alors que nous étions deux mois dans la saison.”

Finies les éruptions typiques de 40 points du passé. Les matchs du Big East étaient plus serrés que d’habitude et, pour la première fois, de nombreux joueurs ont dû apprendre à gagner dans des matchs moches, ce qu’ils n’ont pas pu contre Georgia Tech. Le message d’Auriemma pendant ces mois d’hiver était de continuer et que sa seule issue était de se serrer les coudes.

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UConn reste tard pour éliminer le champion en titre Stanford et organise un match pour le titre contre la Caroline du Sud.

C’était parfois difficile à dire, mais avec le retour de Fudd dans l’équipe fin janvier et la récupération de Bucker se déroulant relativement bien, il y avait une lumière au bout du tunnel qui permettait à l’équipe de se diriger vers la période la plus critique de la saison. en bonne santé.

“Cette équipe a mis beaucoup de temps à grandir”, a déclaré Auriemma. “Bien sûr, je pense qu’ils l’ont fait ou nous ne jouerions pas [Sunday] Nuit. Si nous étions restés les mêmes, si nous étions la même équipe mentalement et physiquement qu’à l’époque, je ne pense pas que nous serions encore en train de jouer.”

Les victoires contre DePaul (26 janvier) et Tennessee (6 février) ont renforcé la confiance en interne, tout comme les défaites en conférence avant le retour de Bückers fin février. Et au moment où elle était de retour sur le terrain, l’équipe qui l’entourait était devenue un groupe équilibré et défensif où les joueurs savaient exceller et remporter des victoires. L’évasion de 27 points de Bucker lors de la victoire en double prolongation d’UConn contre NC State dans l’Elite Eight a été la performance individuelle la plus impressionnante des Huskies dans le tournoi de la NCAA, mais le reste de leur course a été une performance sérieuse du comité.

Ce n’était pas seulement un contraste avec la façon dont les choses se passaient cette nuit-là à Georgia Tech ; Selon les joueurs, c’était un sous-produit direct de cela, bien qu’Auriemma se soit senti à ce moment-là.

Même si UConn est en bonne santé et aguerri maintenant, Auriemma n’est pas entièrement convaincu qu’il a la meilleure équipe du tournoi NCAA. Il a admis après que l’équipe a vaincu le champion en titre de la NCAA Stanford en demi-finale nationale que les Huskies avaient besoin que le Cardinal sorte de leur A-game pour avoir une chance de gagner.

Pourtant, Auriemma s’est entraîné assez longtemps pour savoir qu’ils sont ici pour une raison. Et cette fois-ci, leur formidable croissance de mi-saison leur a assuré qu’ils n’avaient pas besoin d’être l’équipe n ° 1 au n ° 1, invaincus, ou d’avoir une séquence de victoires sans précédent pour gagner cela.

Et c’est peut-être ce qui fait la différence.

“Vous n’avez pas besoin d’être la meilleure équipe pendant longtemps”, a déclaré Auriemma. “Il suffit d’être la meilleure équipe pendant 40 minutes ou de jouer la meilleure pendant 40 minutes.”

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