Les rivaux du GOP de Herschel Walker manquent de temps pour l’attaquer

STATESBORO, Géorgie – Lorsque le candidat au Sénat de Géorgie, Gary Black, s’est arrêté mercredi pour un événement au bureau du GOP du comté de Bulloch, il a convaincu 100% des électeurs de cesser de soutenir Herschel Walker et de le soutenir à la place.

Malheureusement pour Black, 100% des électeurs présents cet après-midi de semaine étaient Chuck Chatraw, un retraité portant un t-shirt “Let’s Go Brandon”.

Chatraw s’est présenté au bureau du parti pour entendre Black, mais s’attendait à ce qu’il vote pour Walker lors de la primaire du 24 mai, la légende du football géorgien devenue candidate au Sénat géorgien avec le soutien enthousiaste de Donald Trump.

Cependant, le pitch de Black a changé d’avis. Il a livré un dossier clinique contre Walker et l’a déchiqueté pour tout, de son récent déménagement du Texas à la Géorgie à son absence de la campagne en passant par les détails dans les documents juridiques des graves allégations de violence et d’abus portées contre lui par plusieurs femmes.

Black a conclu avec un avertissement sévère: si les républicains refusent ce record à Walker, les démocrates ne le feront pas – et l’électeur sortant, le sénateur Raphael Warnock (D-GA) pourrait très bien “revenir directement à Washington pendant six ans de plus”.

Quand Black est parti, Chatraw a été vendu.

“J’aimerais que les gens sachent quel est son parcours”, a-t-il déclaré à propos de Walker. Il a également noté que beaucoup de ses amis soutiennent toujours Walker – et comment il craint qu’ils ne découvrent son record “trop ​​​​tard”.

La scène qui s’est jouée ici, des semaines après la primaire, était un condensé du problème plus large auquel est confronté l’ensemble des candidats du GOP, visant à empêcher Walker de faire ce que chaque sondage lui montre : s’enfuir avec la nomination du parti.

Les rivaux du GOP de Walker parient que les électeurs n’aimeront pas vraiment Herschel Walker une fois qu’ils auront appris à le connaître – au-delà de la version qu’ils ont vue à la tête de l’Université de Géorgie au début des années 1980. Et ils sonnent l’alarme maintenant, avant que les démocrates ne versent des dizaines de millions de dollars dans des attaques qu’un seul candidat du GOP est en train de commettre.

S’ils ne peuvent obtenir que suffisamment d’électeurs républicains, ces candidats sont convaincus qu’ils peuvent les convaincre que Walker est un candidat non qualifié sur la base de sa réputation héroïque dans l’État qui perdra un duel avec Warnock aux élections générales.

En effet, le problème pour eux est d’atteindre suffisamment d’électeurs primaires pour briser les avantages de la notoriété quasi universelle de Walker, de son adoration de plusieurs décennies en tant que héros du football, de ses liens étroits avec Trump et de son énorme coffre de campagne.

Si cela ressemble à un défi de taille, ça l’est.

Les challengers de Walker n’ont pas besoin de le dépasser. Ils n’ont qu’à le faire passer en dessous de 50% des voix lors des élections de mai pour forcer un second tour avec le deuxième en juin.

Mais aucun sondage public n’a indiqué que Walker est tombé en dessous de ce seuil. Même si ses chiffres ont diminué, il est toujours en position de force. Il n’y a pas beaucoup d’initiés républicains de Géorgie qui pensent que Walker sera mis à genoux à près de 50% – même si des aspects de plus en plus douteux de son bilan sont révélés, comme sa malhonnêteté à propos de ses états financiers.

“Vous ne pouvez pas sous-estimer à quel point la plupart des Géorgiens voient Herschel quelque part entre un être cher et un saint”, a déclaré un représentant républicain de Géorgie. “Ces attaques n’atterrissent tout simplement pas sur Herschel comme un politicien typique parce que nous avons l’impression de le connaître et qu’il est l’un des nôtres.”

Comment arrêter Walker – et si cela signifie essayer d’amener les électeurs primaires à se soucier de son passé – est une question controversée parmi ses rivaux du GOP. Et la façon dont ils y font face peut résonner bien au-delà du primaire.

Warnock, fraîchement sorti de sa victoire en 2020, lève des fonds historiques et les utilise déjà pour renforcer sa marque en finançant la publicité télévisée dans tout l’État. Cependant, face à un environnement brutal à moyen terme en 2022 au niveau national, les démocrates ont besoin de toutes les pauses possibles en Géorgie, un État profondément divisé qui a connu certaines des campagnes les plus intenses du pays ces dernières années.

L’un des rares points positifs des démocrates a été les luttes intestines du GOP – et la volonté de certains républicains de crier les faiblesses les plus explosives de Walker sur les toits.

Black, un politicien républicain chevronné qui est commissaire à l’agriculture, est ouvert sur sa conviction que la seule façon de vaincre Walker – et, selon lui, de préserver les chances du GOP en novembre – est de le combattre avec des armes nucléaires.

Sa campagne a mis en place un site Web appelé Real Herschel, qui équivaut à tout l’évier de la recherche de l’opposition sur Walker. Il a déjà coupé une publicité qui, selon lui, a suscité des halètements audibles chez les personnes qui l’ont vue et a giflé Walker sans pitié pour ses allégations de violence domestique. Avec peu de changements, les démocrates pourraient mener le siège aux élections générales.

Black a déclaré qu’il était un “grand fan” de Walker depuis son passage à l’Université de Géorgie. “Mais ce n’est pas un jeu”, a déclaré Black dans une interview. «L’avenir du pays, le contrôle conservateur du Sénat américain, n’est pas une blague. Mais ils traitent ça comme une blague.

Les autres candidats de la primaire étaient heureux de laisser Black jouer au tueur, concentrant leurs terrains de jeu sur un terrain moins controversé.

Latham Saddler, ancien responsable de l’administration Trump et Navy SEAL, a déclaré qu’il avait pris la décision dès le premier jour de ne pas cibler Walker pour sa conduite personnelle.

Au lieu de cela, Saddler prévoit de dépenser son argent – ​​il a levé près de 4 millions de dollars l’année dernière – dans des publicités télévisées se présentant et après l’absence de Walker de la campagne, dans ce qu’il a surnommé la “stratégie du sous-sol de Biden”.

“Je ne me concentre pas sur son passé”, a déclaré Saddler à propos de Walker. “Je me concentre sur ce qu’il fait et ce qu’il ne fait pas maintenant.”

Kelvin King, un homme d’affaires et vétéran de l’Air Force en lice, sonnait presque identique.

“Je ne suis pas aussi concentré sur le passé de M. Walker, mais je suis concentré sur son présent et l’avenir de la Géorgie”, a-t-il déclaré dans une interview après un forum de campagne à Statesboro mercredi soir. (Lui et Black étaient les seuls candidats présents.)

Le camp de Walker, quant à lui, a rejeté les stratégies de leurs rivaux comme des ruses désespérées par des candidats qui n’avaient aucune chance de gagner.

La porte-parole de Walker, Mallory Blount, a déclaré que “la campagne de Black était complètement sans vie, ne lui laissant d’autre choix que de se concentrer de manière obsessionnelle sur Herschel”.

“Herschel Walker est le seul candidat capable d’unir le parti et de vaincre Raphael Warnock en novembre”, a déclaré Blount. « Herschel domine la primaire républicaine à la fois dans la collecte de fonds et dans les sondages. Il sera le prochain sénateur américain de Géorgie.

Walker, qui a longtemps été proche de la famille Trump, est entré dans la course au Sénat en août après de nombreuses flatteries publiques de la part de l’ancien président. Il est immédiatement devenu un chef de file et une centrale de collecte de fonds, générant 5,4 millions de dollars de revenu net au cours des trois derniers mois de 2021 seulement.

Alors que ses rivaux ont sillonné les événements organisés par l’État – King dit qu’il en a organisé 300 – Walker a fait peu de campagne, préférant les succès de Fox News aux interviews avec la presse locale et les événements privés aux événements publics.

Pourtant, la plupart des sondages publics primaires ont montré à Walker des avantages évidents sur ses rivaux, même si sa part de soutien a diminué par rapport aux marges exorbitantes dont il jouissait plus tôt dans la course.

Un sondage d’avril de l’Emerson College a montré que Walker était en tête du peloton par une large marge. Mais avec 57% de soutien, il était juste en dehors de la marge d’erreur du sondage par rapport au seuil très important de 50% pour éviter un second tour. Les noirs étaient loin derrière avec 13 %.

Walker est très apprécié des républicains de base – et pas seulement parce qu’il est peut-être la figure sacrée de la religion non officielle du football universitaire de l’État.

Brant Kennedy, un ministre, s’était arrêté dans la petite ville de Sandersville, dans l’est de la Géorgie, pour rencontrer le gouverneur Brian Kemp – l’un des plus grands ennemis de l’État de Trump – lors d’un arrêt de campagne jeudi. Il a déclaré qu’il soutenait Walker “à 100%” et pensait qu’il était le seul candidat capable de battre Warnock.

“Gary Black est un bon gars”, a déclaré Kennedy, “mais il ne peut pas gagner.”

Il n’y a pas une petite quantité d’incrédulité parmi le reste du peloton du GOP que Walker est considéré comme le candidat pouvez gagner, non seulement des électeurs ordinaires, mais aussi de personnalités comme le chef de la minorité au Sénat, Mitch McConnell (R-KY), qui a béni sa campagne.

Dans une interview à Statesboro, Black a rencontré les meilleurs républicains de Washington qui ont soutenu Walker avec enthousiasme malgré ses bagages.

“On pourrait penser qu’ils auraient d’abord fait leurs devoirs”, a déclaré Black. “J’apprécierais qu’ils travaillent à résoudre la crise frontalière et l’inflation et qu’ils sortent leur nez de la politique géorgienne. Je sais comment gagner une course ici.

Saddler, qui note qu’il est “de bout en bout” un bouledogue géorgien, a déclaré que la réputation de Walker est le reflet de la célébrité et rien de plus.

“Ce sont des moments incroyablement graves pour le pays et les célébrités ne vont pas nous sortir de ce gâchis”, a déclaré Saddler. “Nous devons faire le travail nous-mêmes, et cela demande un sérieux leadership.”

Chaque candidat donne une version de ce pitch, et ils insistent sur le fait que s’ils le donnent à des électeurs qui n’étaient pas à l’écoute de la course – ou qui étaient des partisans de Walker – ils deviendront des convertis enthousiastes, emportant des marques de verges avec eux.

D’une certaine manière, les rivaux de Walker s’appuient sur une circonscription du GOP qui n’existe peut-être plus. Tout le monde reconnaît le rôle puissant de la célébrité en faisant de lui le principal leader, mais ses détracteurs traitent la célébrité comme si elle était un handicap dans le parti qui a fait de Donald Trump son candidat à deux reprises.

« Prendre sa retraite du Texas et s’attendre à obtenir un siège au Sénat des États-Unis parce que vous êtes une célébrité – quand je le signale, les électeurs ne sont pas d’accord », a déclaré Saddler.

Dans une version antérieure du GOP, Saddler (un expert en sécurité nationale) et Black (un responsable de tout l’État qui peut parler sur le terrain des subtilités du commerce des noix de pécan) pourraient être les recrues de haut rang pour représenter cet État.

Lors de cette élection, cependant, leur meilleur scénario est un second tour impliquant une star du football soutenue par Trump qui n’a pas voté lors d’une élection ou qui n’a pas vécu en Géorgie avant 2020. Il est facile de voir comment cet état de choses pourrait contrecarrer les très performants qui se retrouvent comme suiveurs par rapport à un candidat qui est effectivement un jet de dés pour le GOP.

Ça peut. Mais ils n’ont d’autre choix que de sourire et de le supporter.

“Cela ne me frustre jamais de parler aux gens, de diffuser mon message et de partager mes découvertes”, a déclaré King, qui, comme Walker, a sa propre histoire inspirante sur la façon dont il a réussi en tant qu’homme noir en Amérique.

“Alors”, a déclaré King, “dans notre formule, c’est une victoire.”

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