“La randonnée est tout simplement amusante”, déclare le plus récent randonneur du Wisconsin Ice Age Trail de 1 000 milles

Trois jours après une randonnée de mille kilomètres, Andrew Nowak s’est retrouvé avec un pied cassé. Alors qu’il montait contre la circulation sur la rive du lac Michigan, Nowak sentit son talon claquer. Il a marché 36 milles plus loin avec cette fracture de stress avant de se rendre à son lieu de ramassage. Il a pris une semaine de congé pour guérir avant de poursuivre sa quête pour parcourir l’intégralité du sentier de l’ère glaciaire de 1 200 milles.

Nowak est enseignant suppléant à Thorp, Wisconsin, juste à l’est d’Eau Claire. Il connaissait bien le sentier, vivant à moins d’un quart de mile d’une jambe de celui-ci. Soixante pour cent des habitants du Wisconsin vivent à moins de 20 miles de n’importe quelle partie du sentier.

Après avoir remboursé sa dette étudiante en 2021, Nowak avait plus d’argent que d’habitude.Il a fait quelques calculs et s’est rendu compte que le coût de la randonnée sur l’ensemble du sentier de l’âge de glace entre l’équipement et la nourriture serait d’environ 2 $ par mile.

« J’ai l’argent pour ça et j’ai une licence d’enseignant suppléant. Je savais donc que prendre septembre n’était pas un gros problème. Alors j’ai pris mon temps, tout à coup j’avais l’argent et c’était juste le temps”, a déclaré Nowak. Il a choisi de commencer sa randonnée à la fin de l’été et de la terminer à l’automne pour continuer à faire couler l’eau et éviter les insectes, dont il était extrêmement reconnaissant de l’absence. Cependant, les randonneurs typiques de cet itinéraire commenceraient au début de l’été.

“J’ai définitivement touché les hauts et les bas de l’été et de la fin de l’automne parce que ma journée la plus chaude était de 91 degrés et ma journée la plus froide de 18”, a déclaré Nowak.

Le sentier de l’âge de glace suit la moraine terminale, les traces de débris glaciaires de la dernière période glaciaire. Il commence dans le comté de Door et serpente vers le sud avant de tourner vers le nord-ouest et de se terminer à la rivière Sainte-Croix, soit un total de 1 200 milles.

En cours de route, Nowak s’est retrouvé complètement seul pendant cinq jours à un moment donné du voyage. Il n’avait aucun signal de téléphone portable, il n’a donc pas pu contacter sa femme ou d’autres membres de sa famille.

“Vous pouvez donc vous promener dans le Wisconsin et passer cinq jours sans voir personne. Pas de gens, pas de réseaux sociaux, rien. C’est gratuit. Mais je suis une personne assez sociable”, a déclaré Nowak. “Je me suis ennuyé à mourir. J’avais soif d’interaction humaine. Cinq jours et (voir) personne à l’extérieur d’un véhicule… ça te tue un peu.

Nowak a eu des débuts modestes à l’extérieur dans sa troupe de scouts à Reedsburg, Wisconsin. Il se souvient quand lui et son équipe ont fait un voyage de cinq jours à la base Philmont Scout au Nouveau-Mexique, où ils ont parcouru 10 miles par jour. Il a dit que la plupart des membres du groupe n’avaient trouvé aucune joie pendant le voyage, à l’exception de lui-même, qui se souvient avoir pensé : « Je peux recommencer. » Il a ensuite étudié l’éducation en plein air au Northland College à Ashland, avant de faire divers travaux en plein air.

“La randonnée est tout simplement amusante”, déclare Nowak. “J’aime vraiment avoir une carte et sortir quelque part. Et vous n’êtes jamais allé à cet endroit, mais vous voulez y être. Et même si vous n’y êtes jamais allé, grâce aux cartes, vous saurez exactement où vous en êtes. Et vous passez un bon moment et c’est vraiment imbattable.”

Mis à part la blessure au pied, le sentier de solitude à travers la forêt nationale de Chequamegon-Nicolet et la rencontre de panais sauvages, la vie sur le sentier était merveilleuse pour Nowak. Il dormait dans son hamac toutes les nuits. Nowak a découvert qu’il était plus facile de marcher à quelques centaines de mètres du sentier pour dormir dans les arbres et économiser de la place pour les fournitures par temps froid que de transporter du matériel de camping.

Cependant, une grande partie du sentier est pavée, contrairement à d’autres sentiers similaires comme le sentier des Appalaches.

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“Je dirais que j’ai couru sans casque la plupart du temps”, a déclaré Nowak. “Mais les longs tronçons de route sont un peu aspirants parce que c’est plus lourd pour votre corps. C’est plus dur pour vos genoux et vos articulations.”

Bien que Nowak ait relevé l’un des défis extérieurs les plus audacieux pour les habitants du Wisconsin, il a toujours l’intention de se pousser plus loin. Il s’entraîne actuellement pour le Grandma’s Marathon en juin à Duluth, Minnesota. Nowak prévoit de courir la course aux côtés de son père de 70 ans, qui a 70 ans et a couru tous les marathons de grand-mère depuis 1977. L’exercice en plein air semble être dans le sang de Nowak.

Après? Cet été, l’instructeur remplaçant entreprendra une randonnée de 300 milles sur le sentier Supérieur de Duluth au Canada, ce qui ne devrait lui prendre que 20 jours par rapport à ses 73 sur le sentier de l’âge de glace.

Nowak est l’une des 81 personnes à avoir terminé le parcours en 2021, une forte augmentation qui pourrait avoir été causée en partie par la pandémie. A titre de comparaison : en 2000, seules trois personnes ont terminé le parcours. Le sentier a officiellement rejoint le National Trails System en 1980 après que le président Jimmy Carter a signé la loi Ice Age National Scenic Trail.

Selon Melissa Pierick, directrice du marketing et des relations communautaires au Ice Age Trail, le sentier a connu une explosion de visiteurs depuis la pandémie de COVID-19 alors que de plus en plus de gens s’aventurent à l’extérieur, malgré la fermeture de nombreux parcs nationaux en 2020.

“Nous n’avons jamais fermé le sentier. Les services des parcs nationaux ont été fermés, mais le sentier de l’ère glaciaire est resté ouvert. Alors les gens l’ont découvert”, a déclaré Pierick. Peirick se souvient que Nowak est entré dans le bureau principal du procès à Cross Plains cet été-là, ainsi que les nombreux marcheurs qui se sont arrêtés au bureau. Elle a fait remarquer qu’elle trouve toujours excitant de les voir passer.

Cependant, l’un des plus beaux souvenirs de Nowak à l’extérieur n’était même pas la randonnée.

“J’ai été payé pour faire du canot avec un groupe de personnes d’Ely, au Minnesota, à Atikokan”, a déclaré Nowak. “J’ai donc parcouru environ 100 miles en canoë à travers les eaux limitrophes à Quantico, et non seulement c’était un très bon voyage, mais j’ai été payé pour le faire. C’est vraiment mignon.”

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