La course de rêve de St. Peter fait face à son plus grand test à ce jour en Caroline du Nord

PHILADELPHIE – Le trajet devient de plus en plus absurde, de plus en plus incroyable.

Tout d’abord, Saint Peter’s a battu le Kentucky, deuxième, un prétendant au titre national. Ensuite, les Peacocks ont battu Murray State, 7e tête de série, le Dynamo moyen majeur sur une séquence de 21 victoires consécutives. La centrale électrique Big Ten Purdue, la troisième tête de série de la région est, a rejoint la liste vendredi soir.

Les Peacocks sont entrés dans l’histoire, non seulement dans le basket-ball universitaire, mais dans le monde du sport tout entier. La minuscule école de Jersey City de 2 100 élèves a méthodiquement écrasé les géants du sport.

« Et ça ? » a déclaré l’entraîneur des Peacocks Shaheen Holloway, et un sourire a traversé le visage de l’entraîneur étoile montante.

Aussi sauvage que soit cette course, aussi imprévisible et inattendue, époustouflante et surprenante et tout à fait déroutante qu’elle s’est avérée, elle peut s’améliorer. Saint Peter’s, la 15e tête de série, peut atteindre le sommet du basketball universitaire, le Final Four à la Nouvelle-Orléans, avec une autre victoire. Elle pourrait devenir l’équipe la moins bien classée à atteindre les demi-finales nationales et la première équipe de la région de New York à le faire depuis Seton Hall en 1989.

“C’est impensable, irréel”, a déclaré l’attaquant senior KC Ndefo. “Le simple fait de faire cela, d’écrire l’histoire de ce programme, de mettre Jersey City sur la carte, de faire cela pour nos fans et notre famille est tout simplement impensable.”

Les joueurs de Saint Peter célèbrent après leur victoire du Sweet 16 contre Purdue.
Les joueurs de Saint Peter célèbrent après leur victoire du Sweet 16 contre Purdue.
PA

Maintenant, une autre centrale attend, une autre équipe de joueurs plus gros, plus gros et soi-disant meilleurs. La Caroline du Nord est peut-être une huitième tête de série sur papier, mais les Tar Heels n’ont pas joué comme ça depuis deux mois. Ils ont remporté 15 de leurs 18 derniers matchs. Cela comprend une victoire de 13 points lors du dernier match de l’entraîneur de Duke Mike Krzyzewski au Cameron Indoor Stadium et des victoires consécutives dans le tournoi contre le n ° 1 Baylor et le n ° 4 UCLA, deux équipes du Final Four il y a un an.

La Caroline du Nord, un favori de 8,5 points, a un grand homme de premier ordre (Armando Bacot), deux gardes dynamiques (Caleb Love et RJ Davis) et un score élevé – quatre joueurs tous les 25 points sur une nuit donnée peuvent – ​​posséder quelques équipes .

En revanche, Saint Peter’s ne devrait pas pouvoir jouer avec le Kentucky. Murray State devrait cocher. Purdue serait exagéré avec sa taille et sa capacité de tir. Les Peacocks semblaient plus à l’aise sur la grande scène.

“Je l’ai dit pendant tout le tournoi, ces gars jouent vraiment avec leur puce sur l’épaule, et certains des gars qui étaient juste assis ici ont l’impression d’appartenir à des écoles comme ça”, a déclaré Holloway. “C’est donc leur opportunité de montrer leur talent et de montrer ce qu’ils peuvent faire.”

Saint Peter’s a terminé tous les adversaires favoris de la même manière : les épuisant avec leur défense de pression et leur profondeur. Les Peacocks ont frappé des coups d’embrayage, étaient presque parfaits depuis la ligne des lancers francs et ont mieux exécuté en temps critique. Dans deux des matchs, contre le Kentucky et Purdue, ils étaient en profondeur en seconde période. Les paons étaient sur les cordes, mais ils n’ont pas cligné des yeux.

Ils ont surpassé Purdue 15-8 en finale à 4:02 vendredi. Ils avaient un avantage de 13-6 sur les 4:25 derniers contre Murray State. Dans la victoire contre le Kentucky, Saint Peter’s a battu les Wildcats 22-11 dans la finale 7:58, prolongations comprises.

« Ça commence dès le début du match avec notre pression sur la défense », a déclaré le tireur d’élite Doug Edert. « Nous n’épuisons que les gens. Donc, à la fin du jeu, ils sont épuisés et j’ai l’impression que notre volonté est beaucoup plus avancée et que nous le voulons tellement.

“En ce qui concerne la fin du match où nous gagnons ce match ou rentrons à la maison, nous refusons de rentrer à la maison.”

La cohésion que cette équipe a forgée en fait bien sûr partie. Le groupe – Ndefo et Juniors Edert, Fousseyni et Hassan Drama, Daryl Banks III et Matthew Lee – est ensemble depuis trois ans. Ils sont habitués à terminer leurs matchs, 11 de leurs 22 victoires cette saison étant décidées à un chiffre. En raison du COVID-19, ils passaient souvent des vacances côte à côte. Holloway les a qualifiés de “famille très unie”. Après chaque match à l’extérieur, l’équipe reçoit traditionnellement des milkshakes. Avec le maigre budget de l’école, les Peacocks se rendent en autobus à la plupart de leurs matchs.

“Quand vous faites partie d’une équipe où personne ne se soucie du succès et qu’ils ont grandi ensemble pendant trois ou quatre ans, ils comprennent ce qui est en jeu, ils sortent et jouent les uns pour les autres”, a déclaré Holloway. “Je pense que c’est ce qui se passe en ce moment.”

Les Peacocks restent en vie, ce groupe méconnu de joueurs négligés qui ont mis Saint Peter’s et Jersey City sur la carte. Ils n’arrêtent pas d’entendre que cette course magique touche à sa fin et continuent d’ignorer les experts et les analystes.

“Nous le voulons plus que [other] Les gars, et ça se voit sur le terrain”, a déclaré Ndefo.

Cette détermination et cette confiance l’ont amenée jusqu’ici. Pourquoi pas à la Nouvelle-Orléans ?

“C’est un rêve”, a déclaré Holloway. “Je ne veux pas me réveiller, et ces gars-là ne veulent pas se réveiller.”

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