De nouveaux sentiers de randonnée en Malaisie serpentent à travers une forêt tropicale luxuriante, des cascades et un monde brumeux de bungalows coloniaux abandonnés, Lifestyle News

La réouverture des frontières de la Malaisie le 1er avril après deux ans de restrictions de voyage pour empêcher la propagation de Covid-19 pourrait amener Taiping à revendiquer une place sur la carte touristique.

Taiping, la deuxième plus grande ville de l’État de Perak et la capitale d’avant 1937, se trouve à une heure de route au sud de l’île de Penang mais, malgré ses nombreuses attractions historiques et naturelles, ne compte qu’une fraction de ses visiteurs.

En mars 2019, Taiping a été nommée la troisième ville la plus durable au monde lors du salon du voyage International Tourism Exchange à Berlin, en Allemagne, derrière Ljubljana en Slovénie et Vancouver, au Canada. Mais il n’a pas été en mesure de capitaliser sur cet honneur car un an plus tard, Covid-19 a brisé les rêves et les attentes des propriétaires d’entreprises de Taiping.

Taiping a prospéré sous la domination coloniale britannique grâce à son industrie de l’étain en plein essor. Son nom signifie “paix éternelle” – un hommage à la fin du conflit brutal entre les clans d’immigrants chinois au début des années 1870.

La ville était un important centre administratif colonial et compte de nombreuses premières, notamment la première prison de la Malaisie britannique, des jardins marins et un chemin de fer commercial – vers Port Weld (aujourd’hui Kuala Sepetang) – qui a ouvert en 1885 pour transporter de l’étain sur 16 km jusqu’à la côte de la mangrove.

Néanmoins, c’est une “seconde” qui met la ville sur la carte. Maxwell Hill (Bukit Larut en malais), s’élevant comme un éventail viridien géant au-dessus des jardins marins de Taiping, est devenue la deuxième station de montagne de la Malaisie britannique en 1884 après la fondation de Penang Hill en 1787.

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Visitez Maxwell Hill aujourd’hui et trois nouveaux sentiers sinueux mènent à travers une forêt tropicale luxuriante vers un monde brumeux de bungalows abandonnés de l’époque coloniale.

Auparavant, le seul accès à la crête supérieure de la colline Maxwell de 4000 pieds (1250 m) était une route étroite de l’époque coloniale de 7,5 miles (12 km) qui a été fermée pour réparation en 2019.

Les nouveaux itinéraires doivent leur existence au Malaysia Mountain Trail Festival (MMTF), qui organise des courses sur la colline du nom de l’administrateur colonial George Maxwell depuis 2015.

“Au départ, je me concentrais uniquement sur la course, mais j’ai ensuite réalisé qu’il n’y avait pas de piste permanente à Taiping comme les îles périphériques de Hong Kong ou Bukit Timah de Singapour”, a déclaré le président de la MMTF, Ewegene Tan.

Les nouveaux sentiers proposent des randonnées dans la jungle de cinq à dix heures, en passant par des cascades et des piscines. Le camping est autorisé dans des endroits désignés et trois des huit anciens bungalows en bois de style britannique au sommet offrent un hébergement de base.

Les sentiers sont devenus pleinement opérationnels après la dernière course de la MMTF en décembre 2021, qui a également servi à des fins pratiques.

“La couche arable de nombreux environnements malaisiens est toujours très meuble, ce qui rend difficile la création de sentiers permanents”, explique Tan. “Mais si vous avez 2 000 à 4 000 personnes qui courent au même endroit, le sol meuble finira par se dissiper et vous obtiendrez une piste décente.”

C’est notamment le cas du sentier qui mène à 8 km de l’hippodrome principal à travers la jungle jusqu’au Box – également connu sous le nom de Sri Kayangan – la maison de vacances du sultan de Perak depuis l’indépendance de la Malaisie en 1957.

Tentant de marcher sur le chemin qui traverse la jungle dense et sur diverses formations rocheuses, je me repose sur un rebord à 350 m et regarde la cascade de Ranting qui clapote. Plus tard, luttant contre des sangsues, j’émerge en sueur, pleuvant et un peu ensanglanté devant la boîte enveloppée de brouillard.

Mi-bois de moutarde, mi-briques apparentes, avec de hautes fenêtres à ossature de bois blanc, le bungalow se dresse au milieu d’une pelouse envahie par la végétation qui est définitivement fermée au public.

Des sentiers plats flanqués de fougères ressemblant au Jurassique passent devant des bâtiments coloniaux longtemps vacants en raison d’un manque de tourisme au milieu de la pandémie.

Parmi les trois bâtiments qui attendent les randonneurs et les coureurs figurent le Federal Bungalow (alias Angkasa), qui se compose de deux quartiers reliés par un passage couvert, et Rumah Treacher (Tempinis), une structure en bois blanc avec un toit en pente noire et entourée d’un pelouse verte. Les deux sont gérés par la municipalité.

A 1260m se trouve le Nest, qui vient de rouvrir sous la houlette de l’équipe événementielle MMTF. Construite en 1887 pour l’homme d’affaires écossais John Fraser, c’est une gracieuse maison en bois blanc avec un toit à pignon surplombant un porche.

Aucun des huit bungalows de l’époque coloniale – d’autres ouverts comme de simples maisons de repos avant la pandémie – n’a été restauré de manière significative.

“Nous pensons que c’est du gâchis, mais nous pensons également qu’au fur et à mesure que de plus en plus de personnes montent la colline, davantage de bâtiments seront ravivés pour les abriter”, déclare Tan. “Les habitants seront plus disposés à tenter leur chance et à convertir ces bâtiments historiques échevelés en véritables maisons de vacances.”

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